MALDEF recognizes that learning English is critical to participating in, contributing to, and succeeding in American society. However, English-only and Official English laws do nothing constructive to advance the important goal of English proficiency. Instead, such laws are discriminatory and carry with them the potential to jeopardize the health, safety, and well-being not only of English Language Learners (ELLs), but of our communities as a whole. Laws that interfere with or undermine the government’s ability to communicate quickly and effectively are simply bad public policy.

Official English and English-only policies are founded upon the myth that the primacy of the English language is somehow under threat. In fact, more than 92% of our country’s population speaks English, and by wide margins, Latinos believe that learning English is essential for participation and success in American society. There is simply no “problem” that English-only laws can “fix.” Indeed, Latino immigrants today are learning English as quickly as or at a faster rate than previous generations of immigrants.

The desire and determination to learn English already runs deep in the Latino community. What is needed are the means and the opportunity. Unfortunately, ELLs are too often hampered in their efforts to achieve full proficiency by educational, economic, and bureaucratic forces beyond their control.

As a result, MALDEF drafted and developed a legislative plan for Congressional passage of an English language acquisition and integration package. In July 2008, The Strengthening Communities through English and Integration Act was introduced by U.S. Senator Hillary Clinton (D-NY) and U.S. Representative Mike Honda (D-CA) and was co-sponsored by U.S. Representative Ileana Ros-Lehtinen (R-FL) and U.S. Representative Rubén Hinojosa (D-TX).  For the 111th Congress, MALDEF anticipates reintroduction of this bi-partisan legislation and is building a broad coalition of business, religious, and civil rights organizations in support of the package.

In addition, MALDEF held a Senate briefing on language rights to educate Congressional leadership and staff, the media, and the community on the primary issues affecting successful integration for immigrant communities. MALDEF co-authored a briefing book that details a comprehensive agenda.

MALDEF Strongly Supports Introduction of ‘Strengthening Communities Through Education and Integration Act of 2008’

Immigrant integration essential for Latino progress

July 24, 2008

WASHINGTON, DC — Today, the Mexican American Legal Defense and Educational Fund (MALDEF), the nation’s leading Latino civil rights organization, welcomed the introduction of the “Strengthening Communities through Education and Integration Act of 2008.” Introduced by U.S. Senator Hillary Clinton (D-NY) and U.S. Representative Mike Honda (D-CA), and co-sponsored by U.S. Representative Ileana Ros-Lehtinen (R-FL) and U.S. Representative Rubén Hinojosa (D-TX), the Act invests resources in the education of English language learners of all ages and empowers communities to integrate newcomers. MALDEF, along with the U.S. Hispanic Chamber of Commerce (USHCC), played a key role in drafting the legislation.

The number of English language learners (ELLs) in America’s public school system has nearly doubled in the last 15 years, and is expected to reach 25 percent of the public school population by 2025. As the U.S. workforce ages, the economy increasingly depends on recent arrivals. New immigrants represented at least two-thirds of the growth in the U.S. civilian labor force in the last three years, and experts project that, between 2010 and 2030, immigrants will account for all of the growth in the domestic labor market.

“The numbers show the problem,” stated Sam Jammal, MALDEF Legislative Staff Attorney. “In order for the United States to stay competitive, we need to put the necessary resources into educating our workforce. This legislation addresses the three-year waitlists for adult English language classes and the often forgotten English language learner community in our nation’s schools,” he added. “We all share a belief in stronger communities that make America more competitive in the world,” Senator Clinton said. “By investing in English language education, community support, and other important tools, this legislation will help new Americans become part of the American family.”

The Act supports English literacy education at all stages of life. Title I of the Act focuses on ELL children. It increases funding for the Department of Education’s successful Even Start.

Family Literacy Program and offers tax credits to ELL teachers to encourage focus on this important area. It also creates grants for English literacy and civics education programs and supports research for adult learning and literacy.

“As a country of immigrants we have always counted on newcomers to fuel our success,” said Rep. Honda. “For Sen. Clinton, for Rep. Ros-Lehtinen, and for me, legislation of this type was only logical. We should embrace newcomers and provide them with the tools to succeed. If their success is America’s success, why not invest in it?”

Title II of the Act offers tax credits to employers who provide their workers with English literacy and GED training. Businesses can receive credits for 20 percent of the cost of the program, or up to $1,000 per employee.

“South Florida is a uniquely diverse region that is home to families with global heritages. The entrepreneurial spirit of immigrants continues to shape my community and our nation alike, and this act will certainly improve the tools families have at their disposal so that they can truly succeed and incorporate themselves into the fabric of the United States,” stated Rep. Ros-Lehtinen

“For centuries, the American Dream has called millions to our nation’s shores. Unfortunately, at present, the dream is fading for too many because they lack the skills needed to succeed in our country,” said Rep. Hinojosa. “This legislation opens up the doors to our immigrants so that they have the chance to fully participate in American life and thereby strengthen the fabric of our nation.”

Title III of the Act would create the Office of Citizenship and Immigrant Integration in the Department of Homeland Security. It also authorizes grants for the formation of State and Local New American Integration Councils consisting of leaders from the business, non-profit, religious, civic and philanthropic communities to develop and implement comprehensive integration plans for new immigrants in their areas.

“The USHCC is honored to have been a principal collaborator on such an important piece of legislation alongside other groups whose support has been and will be invaluable,” said David C. Lizárraga, USHCC Chairman. “As the contributions of non-English speakers in the workforce continue to multiply, it is essential that additional resources are invested to ensure a better trained and competent labor force.”

MALDEF Apoya Fuertemente La Introducción Del “Acta de 2008 Para El Fortalecimiento De Las Comunidades A Través De La Educación Y La Integración”

Integración inmigrante esencial para el progreso Latino

July 24, 2008

WASHINGTON, DC — Hoy, el Fondo Mexicano Americano para la Defensa Legal y la Educación (MALDEF), la organización de defensa legal líder de los latinos, celebró la introducción del “Acta de 2008 para el Fortalecimiento de las Comunidades a través de la educación y la integración”; introducida por la senadora Hillary Clinton (D-NY) y el representante Mike Honda (D-CA), respaldada por la representante Ileana Ros-Lehtinen (R-FL) y representante Rubén Hinojosa (D-TX). El Acta invierte recursos en la educación de estudiantes de inglés como segunda lengua de todas las edades y capacita a las comunidades para integrar eficientemente a sus nuevos miembros. MALDEF, junto con la Cámara de Comercio Hispana de los Estados Unidos (USHCC), jugó un papel crucial en el desarrollo de la legislación.

El número de estudiantes de inglés como segunda lengua (ELLs) en el sistema de escuelas públicas de los Estados Unidos se ha doblado prácticamente en los últimos 15 años, y se espera que llegue al 25 por ciento de la población escolar de las escuelas públicas para el 2025. En la medida en que la fuerza laboral estadounidense envejece, la economía depende cada vez más de los recién llegados. Los nuevos inmigrantes representaron al menos dos tercios del crecimiento de la fuerza laboral en los últimos tres años y según proyectan los expertos, entre el 2010 y el 2030, los inmigrantes representarán la totalidad del crecimiento en el mercado laboral doméstico.

“Los números reflejan el problema”, señaló Sam Jammal, miembro del Staff de abogados Legislativos de MALDEF, agregando que “para que los Estados Unidos mantengan su competitividad, necesitamos aplicar los recursos necesarios para educar a nuestra fuerza laboral. Esta legislación beneficia a los adultos que permanecen en la línea de espera por tres años para recibir clases de inglés y a la frecuentemente olvidada comunidad de estudiantes de inglés en las escuelas de nuestra nación”.

“Todos nosotros creemos en comunidades más sólidas que hagan que los Estados Unidos sea más competitivo en el mundo”, afirmó la senadora Clinton insistiendo en que “Al invertir en la enseñanza del inglés, el desarrollo comunitario y otras importantes herramientas, esta legislación ayudará a los nuevos americanos a convertirse en parte de la familia americana”.

“El Acta apoya el aprendizaje del inglés en todas las etapas de la vida. El Titulo I del Acta se enfoca en los niños estudiantes de inglés como segunda lengua. El Acta incrementa los recursos para el exitoso programa del Departamento de Educación “Even Start Family Literacy Program” y ofrece reducción de impuestos a los maestros de inglés que se enfoquen en esta área importante. El Acta crea también becas para el aprendizaje del inglés, programas de educación cívica y promueve la investigación para la educación de estudiantes adultos.

“Como el país de inmigrantes que somos, hemos siempre contado en los recién llegados como el combustible de nuestro éxito”, dijo el representante Honda agregando que “para la senadora Clinton, para la representante Ros-Lehtinen y para mi, legislaciones de este tipo son sencillamente lógicas; debemos adoptar a los recién llegados y darles las herramientas para que triunfen; si su éxito es el éxito de Estados Unidos, ¿porque no invertir en el?”

El Titulo II del Acta ofrece créditos en impuestos a los empleadores que le enseñen inglés a sus trabajadores y fomenten su desarrollo educativo en general (GED). Los empresarios pueden recibir créditos por el 20 por ciento del costo del programa, o más de 1,000 dólares por empleado.

“El sur de la Floria es una única y diversa región, hogar de familias con herencias culturales globales y el espíritu emprendedor de los inmigrantes continua dándole forma a mi comunidad y a nuestra nación y esta acta, ciertamente, va a mejorar las herramientas que las familias tienen a su disposición para poder triunfar verdaderamente e incorporarse a la fábrica de los Estados Unidos”, señalo la representante Ros-Lehtinen.

“Por siglos, el sueño Americano ha llamado a millones a las orillas de nuestra nación. Desafortunadamente, en el presente, el sueño está desvaneciéndose para muchos porque no tienen las capacidades necesarias para triunfar en nuestro país”, afirmó el representante Hinojosa, quien anotó además que “esta legislación le abre las puertas a nuestros inmigrantes para que puedan tener la oportunidad de participar plenamente en la vida americana y así fortalecer la estructura de nuestra nación.”

El Titulo III del Acta crearía la Oficina de Ciudadanía e Integración Inmigrante en el Departamento de Seguridad Interna. El Acta autoriza además recursos para la creación de los nuevos Concejos Locales para la Integración de los Nuevos Americanos que con la participación de los líderes empresariales, sin ánimo de lucro, religiosos, comunidades cívicas y filantrópicas desarrollen e implementen planes comprehensivos de integración para los inmigrantes en sus áreas.

“La USHCC se siente honrada por haber sido uno de los principales colaboradores en la consecución de una importante pieza legislativa al lado de otros grupos cuyo apoyo ha sido y será invaluable”, afirmó David C. Lizárraga, Presidente de USHCC agregando que “en la medida en que las contribuciones de quienes no hablan inglés en la fuerza laboral continúan multiplicándose, es esencial que se inviertan recursos adicionales para asegurar el desarrollo de una mejor entrenada y competitiva fuerza laboral.”